2014 年 05 月 06 日

兒女的身高比父母親來得高是很常見的事,但在四個世代以前卻並非如此。最近英國一項研究顯示,第一次世界大戰英國士兵的平均身高只有 168 公分,但現今的男性平均身高達 178 公分。

不只在英國有如此大的身高差異,西方國家的身高普遍都增加不少。研究負責人艾塞克斯大學(University of Essex)哈頓(Timothy Hatton)指出,如果將時間往前推一點,丹麥和西班牙的平均身高在一世紀內增加 13 公分,法國、義大利和瑞典則增加 10 公分。

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(圖片來源:Tim Hatton)

若從整個歷史脈絡來看,身高快速增長的現象卻是史無前例。哈頓表示,經濟史學家曾經考古研究中世紀的平均身高,以調查當時的生活水準,但研究顯示身高有高低起伏的變化,卻從未有增加 10 公分的現象出現。

身高增加的原因

如果成人的身高反映出孩童時期的營養狀態,那或許可將身高視為衡量生活水準的指標之一。自 20 世紀以降,隨著人類的收入提高,飲食狀況也開始大幅提升,不只量增加,質也有明顯改善,自然身材就越來越好,但這樣的推論並不適用於所有國家。哈頓指出在工業化早期雖然人均收入增加,平均身高卻下降,最為人熟知的就是美國「內戰前的謎題」(antebellum puzzle),在南北戰爭開打前的 30 年,美國人的身高開始下滑,但普遍的收入卻增加。

另外傳染性疾病的有效預防也是身高增長的因素。在嬰兒或幼童時期,若不斷的生病感染,對營養吸收的效率降低,並拖慢生長速度。這些疾病包括呼吸道感染與腸胃道感染,例如肺炎、支氣管炎、腹瀉和痢疾。

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Drake Goodman, CC BY-NC-SA

但哈頓表示,最主要的原因還是居住環境衛生的改善,如供水系統與汙水下水道的建立,家中後院不再飼養雞豬,此外社區改造與住宅革新,讓居住空間變大,貧民窟也逐漸消失。

從研究資料顯示,在嬰兒死亡率高的地區(意味環境較差)成長的士兵,身高較矮,另外在重工業地區生活的士兵,平均身高少了 2.5 公分。另外從 1901 年的人口普查中也發現,中產階級出生的人身高較高,但若是家中兄弟姊妹多,身高較矮,主要是因為家中資源分散,每個小孩得到的照顧與營養減少。

至於醫療的改善是否也是原因之一呢?哈頓表示相關證據較少,醫療在第二次世界大戰時才有大幅度的提升,因此無法完全肯定。最後他總結家庭成員的減少與教育的提升改善兒童營養,雖然這些因素無法一一界定,但都能促進人類身高增加、健康與長壽。

(封面圖片來源:Jenn Durfey CC BY 2.0)