2015 年 03 月 16 日 , ,

從基因層面的嚴格定義來看,或許我們都不是純粹的人類了。英國劍橋大學的一項研究指出,人類的基因組中包含了 145 個外來基因,他們可能來自細菌、病毒甚至是植物,這些基因經過長久演化過程,已經成為人類基因組的一部份,但他們對人體可能會造成什麼影響,仍需更進一步的研究才能知道。

研究團隊的理論依據是「基因水平轉移」(Horizontal gene transfer)。一般來說生物的基因是透過傳宗接代的方式不斷傳遞下去,方向是垂直向下,但也有很多機會是透過各種方法直接傳播給沒有直系血緣關係的其他物種,其方向是水平的。最具體的例子是,某些具有抗生素抗藥性的超級細菌,在其基因組中具有抗藥性的部份並不是自己演化出來,而是在與其他已經具備抗藥性基因的細菌「共處一室」(通常是同一個宿主),從對方身上獲得。

不過這些微生物的基因是否可能以「基因水平轉移」的方式轉移到生理結構相對複雜的靈長類動物身上,就是個值得探究的問題。由於這不是一件簡單的工作,劍橋大學生物學家 Alastair Crisp 的研究團隊拿了 40 種動物的基因序列與其他非動物的基因序列來比對,只要發現有接近的基因,就特別再檢視一次。研究刊登在「基因組生物學」(Genome Biology) 期刊。

他們拿來比較的動物包括果蠅、圓蟲、斑馬魚、大猩猩到人類,非動物則包括植物、真菌、細菌與病毒等。他們發現動物中有數百個基因看起來是來自其他非動物,人類部份,則有 145 個基因來自生理結構更為簡單的微生物,其中包括 17 個以前就發現可能是基因水平轉移而獲得的基因。

不過這項研究並無法說明這些往往已經在人體代謝、免疫系統或基本生化反應中扮演角色的基因,當初是怎樣來的,以及來的時間。對此研究的評論正反意見都有,加州大學戴維斯分校微生物學家 Jonathan Eisen 就持異議。他並不反對基因水平轉移,但認為這項研究的結果也可能只是物種們很久遠前的共同祖先有此基因,等到後代不斷分支演化,某些物種已不存在該基因,相對來說使得還擁有這個共同基因的兩個物種,看起來彼此之間發生過基因水平轉移而已。

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呂維振

呂維振

主編 at 早安健康
媒體工作者,關注醫藥研發、尖端科技與數位娛樂。
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