早產定義為妊娠20~36週期間進行分娩(<37週),發生率約佔全部妊娠的5~10%,世衛組織在2011年報告全球每年早產兒數達1,500萬,佔新生兒的10%。早產兒需面臨死亡和眾多急性和慢性併發疾病的威脅,如腦性麻痺、視力和聽力障礙、身高和體重發育不良、新生兒呼吸窘迫症候群、間質性肺氣腫、心血管疾病、壞死性腸炎、膽紅素及鈣代謝異常、免疫力差容易感染、貧血等,且日後會殘留許多問題,如教育問題,對社會造成很大的經濟負擔。  

引起早產的風險因子很多,先前1997年即有學者首度發表高氣溫與早產有關,他們研究紐約市布魯克林區市立醫院的孕婦,發現夏季最熱期間的早產率高達冬天最冷期間的3倍。Basu等(2010年)證實在生產前1週的氣溫每增高10℉(5.6℃),則早產率增高8.6%。

2013年3月Midwifery.期刊中,澳洲學者Carolan-Olah M等報告環境氣溫增高與早產的關係。結果發現,研究報告資料確可支持環境溫度增高和早產的關係,由於全球的氣溫逐漸增高,因此應告知孕婦高氣溫對胎兒的危險,減少這些傷害也具有很大的經濟效益。但由於發表的論文中,兩者相關度的高低具有很大的差異性,且對於此關係的影響因子並不明白,有待進一步的探討。

此外,更有人分析高氣溫與死產之間的關係;挪威學者Strand LB等曾在2012年1月的Am J Epidemiol期刊中,報告澳洲布里斯本的氣溫與早產和死產的關係。結果發現在懷孕最後4週時,若氣溫增高會增加死產的風險,其參考溫度為21℃,而12℃時的死產率為21℃時的0.3倍,這種溫度效應在小於36週孕齡時最明顯,氣溫越高,懷孕週數越短,且在氣溫為15℃時的生產率為21℃時的0.96倍,但25℃ 時的生產率則為21℃時的1.02倍,即提早生產。可見溫度增高不但會縮短妊娠期,且會增高死產率。

全球溫暖化效應持續進行,環境溫度逐漸增高,且常伴隨突然的熱浪來襲,使溫度發生巨大變化,若孕婦的身體未能快速產生合適的反應調節時,即可能會對胎兒產生不利影響。根據前述分析,早產兒的發生率似乎與環境溫度增高有關,尤其是高氣溫或溫度突然快速增高,即會引起早產。有關當局應著手去開發較有效的方式來降低氣溫,同時應建議孕婦特別注意減少高溫的壓力,減低早產風險。