退黑激素是人體松果體所分泌的荷爾蒙,其分泌與晝夜節奏有關。退黑激素與許多生理功能有關,例如睡眠、癌症、免疫功能、抗發炎、情緒等,最近的研究更指出,退黑激素與骨骼和牙齒的健康息息相關。

研究證實,退黑激素可調節骨再塑作用,直接作用於造骨細胞和破骨細胞,促進造骨細胞分化和增殖,分泌第一型膠原質和骨代謝指標蛋白質,增加骨基質合成;此外,退黑激素也會增高核因子-κB 受體活化因子(RANK)合成,且增加護骨素(osteoprotegerin, OPG)分泌量,而抑制破骨細胞分化。

退黑激素可與其他荷爾蒙互動,如副甲狀腺素、抑鈣激素和雌性素等,強化有益骨再塑作用。此外,退黑激素是一種強效游離基清除劑和抗氧化劑,可調節破骨細胞的在骨吸收時產生的高量超氧化物自由基,對抗骨吸收,也可增加血管新生。

在骨質疏鬆症方面,研究證實停經後婦女的退黑激素會降低,且和骨鬆具相關性。2013 年的 Osteoporos Int. 電子搶先報中,丹麥學者 Amstrup AK 等報導夜間體內退黑激素濃度隨著年老而降低,停經後會更降低,此可能與停經後骨鬆症有關,也可因增加老年人的骨吸收,導致骨流失。細胞實驗證實退黑激素是強效抗氧化物,可降低骨細胞的氧化壓力。

研究發現,停經後婦女若曾在夜間工作超過 20 年以上,其腕部骨折和髖部骨折的風險會增高,可能由於夜間輪班導致退黑激素分泌節奏的障礙,和嚴重晝夜節律失調所致。目前的初期臨床試驗證實可改善停經年周圍婦女的骨代謝,但退黑激素的治療試驗尚在進行中,需進行更多人體試驗,才能證實就寢時間補充退黑激素可否可保有骨量,改善骨強度,證實其防治骨鬆的臨床效用。

在牙齒健康方面,2013 年 8 月的 Odon-tology. 中,西班牙學者 Cutando A 等對罹患牙周病的糖尿病患者,使用局部退黑激素藥膏(1%orabase cream formula)塗抹牙齦,分析唾液的護骨素、核因子-κB 受體活化因子配體(RANKL)和退黑激素濃度、及血漿退黑激素濃度,每天塗抹一次,共進行 20 天。結果發現使用局部退黑激素藥膏治療,可改善牙齦指數和牙周探測深度,降低唾液中 RANKL 濃度,增高唾液護骨素(OPG)濃度,表示退黑激素有利減少破骨細胞形成,改善牙骨,防治牙周病進展。

(封面圖片:By Walgreens_Melatonin.jpg: Ged Carroll from London mostly, UKderivative work: Zoohouse (Walgreens_Melatonin.jpg) [CC-BY-2.0], via Wikimedia Commons